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Sorridi e basta

Per più di 50 anni, il Pinewood Derby è stato un rito di passaggio per i giovani ragazzi di tutto il paese. Ogni bambino parte con un kit contenente un blocco di legno e quattro ruote di plastica, poi si scatena creando un’auto per correre nella suddetta gara. Per la maggior parte dei bambini, è solo una delle centinaia di attività doposcuola in cui i genitori li lanciano in modo che possano avere un paio di fugaci ore di sanità mentale senza figli. Ma per Bryce Wong, era la prima volta che si immergeva nella piscina della creatività e sbirciava quello che sarebbe successo.

“Quando si tratta di applicare una sorta di creatività a qualcosa, i progetti sono sempre stati la mia cosa preferita”, afferma Wong. “Auto di Pinewood Derby, progetti scolastici, dipingere skateboard, ha sempre fatto parte della mia vita. Ci sono stati alcuni anni in cui mio padre mi ha aiutato [con la mia macchina Pinewood Derby] un po’ più di quanto avrebbe dovuto, alcuni anni in cui mi ha lasciato fare un po’ più di quanto avrei dovuto. Uno di questi è stato modellato sulla Chevy del ’57 di mio nonno, ed è il mio preferito. Si è comportato in modo terribile, ma è stato molto divertente da realizzare”.

Wong è cresciuto in una famiglia di operatori sanitari – suo padre era un medico, sua madre una terapista occupazionale – ma non ha mai visto la sua vita andare in quella direzione. Ha trovato ispirazione per la sua carriera da un altro membro della famiglia. “Ho uno zio che è sempre stato lo zio cool tra virgolette e tra virgolette”, ricorda Wong. “Si vestiva in modo leggermente diverso dai miei genitori, guidava una moto ed è un grafico. Lui è stato l’ispirazione guida su questo. E i miei genitori dicevano: “Sì, tuo zio sta bene. Sarebbe ok per te dedicarti all’arte e al design.’”

Foto di Joe Brook

Foto di Joe Brook

Da bambino, Wong passava ore a disegnare sciocche strisce di fumetti e a gettare la sua creatività in progetti come l’amata macchina del Pinewood Derby. Ma è stato solo quando si è immerso nel mondo del pattinaggio e della street art che la sua passione si è davvero accesa. Vedere il modo in cui artisti come Shepard Fairey, Banksy e Retna sono esplosi sulla scena ha cambiato tutto.

“È stata una cosa enorme per me”, spiega Wong. “Ero tipo, ‘Oh wow! Ecco alcune persone che lo fanno non in una galleria, ma lo fanno in questo modo canaglia.’ Poi vederli trasformare la loro arte in cose come Obey. Ho pensato che potesse essere piuttosto bello, trasformare una carriera artistica in prodotti. Poi vedere la gente farsi tatuare quella roba, vedere la gente pagare cifre ridicole per le opere d’arte.

“E tutto stava accadendo perché si stavano divertendo”, continua. “Quella è stata una grande influenza su di me. Sono cresciuto a Orange County, è il posto più dolce e insipido del mondo. Alcune di queste pareti beige potrebbero davvero usare un po’ d’arte”.

Quando Wong partì per il college si ritrovò in un posto che è l’esatto opposto della soleggiata California del sud: Cincinnati, Ohio. È stato all’Università di Cincinnati dove ha imparato la progettazione grafica. Ma tra una lezione e l’altra, usciva con gli amici nei negozi di tatuaggi e, alla fine, imparava a tatuare.

“Eravamo dei ragazzini dell’arte, quindi qualcuno aveva una macchinetta per tatuaggi in giro”, dice. “Stavamo tutti tatuando arance e stupidaggini del genere. C’erano persone che non stavano [facendo arance], ma ne avevo viste abbastanza di quelle uscire dal nostro studio di design per sapere che non avrei dovuto farmi tatuare da nessuno [ride]”.

Invece, ha rimbalzato in giro per negozi di tatuaggi a lavorare e a entrare in contatto con i tatuatori. Mostrava loro parte dell’arte che stava facendo e condividevano alcune informazioni su come tatuare. Wong stava ottenendo una serie di apprendistati in miniatura e presto si sarebbe tatuato da solo. Con il desiderio di portare la sua arte in così tante direzioni diverse, per non parlare del suo desiderio di lavorare su progetti creativi, il tatuaggio non sarebbe mai stato il suo unico obiettivo.

Durante la pandemia, Wong ha smesso di tatuare per un po’. Mentre ama tatuare e non immagina mai un momento in cui ci rinuncerebbe completamente, prendersi una pausa ha fatto miracoli per la sua creatività. Ad esempio, dipinge murales per la prima volta.

“Prima dell’anno scorso, non avevo mai dipinto un muro”, spiega. “E come con il tatuaggio, essendo un nuovo mezzo, c’è molto da capire. Fa parte del divertimento per me. Amo ancora tatuare e tatuo i miei amici, ma smettere ha aperto altre strade per essere creativo e sono grato per quel tempo”.

Foto di Joe Brook

Foto di Joe Brook

Mentre andava a scuola, Wong immaginava che si sarebbe laureato e sarebbe diventato un grafico o un creatore di giocattoli. Solo quando ha visto un paio di Yeezy Red October ha preso in considerazione la possibilità di lavorare nelle calzature.

“All’epoca ero un iper, iper fan di Kanye”, ricorda Wong. “Pensavo che questa fosse la cosa più malata di sempre. Non avevo mai indossato una scarpa che sembrava così, né sapevo nemmeno che esistessero scarpe del genere. Ero tipo, ‘Dannazione, ci sono trame modellate incredibili, c’è dell’arte. La scarpa stessa è tutta questa atmosfera’ e questo mi ha fatto esplodere. ”

Ci sono molti aspetti del design delle scarpe che Wong trova intriganti, forse nessuno più della sfida di trovare un equilibrio tra arte e funzionalità. Le scarpe non possono solo sembrare belle, una persona deve essere effettivamente in grado di camminarci intorno e, nel caso dei modelli Nike SBs Wong, pattinarci sopra. Le calzature da skate hanno una storia di lancio di grafiche ovunque, quindi ha la libertà di scatenarsi.

Una delle scarpe preferite di Wong su cui ha lavorato, la Nike SB Dunk Low Grateful Dead, è una vera testimonianza di quanto possa diventare pazzo artisticamente senza perdere prestazioni. La scarpa è disponibile in tre diverse colorazioni luminose, presenta l’iconico logo dell’orso della band e una tasca con zip per riporre, beh, tutto ciò che vuoi riporre. Oh, e ce ne siamo quasi dimenticati, la scarpa è ricoperta da una lunga pelliccia che ricorda la moquette a pelo lungo.

“Volevo realizzare questa scarpa pazza che richiamasse lo storico modello SB con un nuovo tocco”, afferma. “Ho avuto modo di eseguire la grafica su di esso e presentare un sacco di cose divertenti diverse. Rendere una scarpa sfocata è semplicemente esilarante. Alla fine della giornata, era solo un’opera d’arte. Facevo arte per i tuoi piedi”.

Wong ha scoperto che Nike è un luogo di lavoro incredibilmente creativo, ma la verità inconfutabile è che quando progetti sneakers stai creando qualcosa per il consumo di massa. Un artista non può cavarsela con le stesse cose che può fare quando crea un murale, un tatuaggio o una tavola da skate personalizzata. A volte nel processo di creazione di una scarpa a Wong viene detto “no”, il che può essere una cosa incredibilmente frustrante da sentire per un artista. Invece di lasciarsi abbattere dalle restrizioni del concerto, Wong ha trovato un modo per avere tutto.

“Quando ho iniziato a lavorare in Nike, ho rallentato la mia arte in modo da poter mettere tutta la mia creatività in Nike”, spiega. “Quello che ho scoperto è che le mie capacità creative sul lavoro non erano così acute quando ho smesso di fare cose all’aperto. Il tatuaggio e la street art sono più outsider e questo è il bello. Vado al lavoro e faccio del mio meglio per creare disegni pazzi, a volte mi dicono “no”. Poi vado a casa e disegno quello che voglio e nessuno può dirmi “no” tranne me stesso”.

Questa filosofia lo ha aiutato a trovare un modo per bilanciare tutti gli aspetti della sua vita. Si mette a lavorare su folli progetti di design di scarpe, tatua i suoi amici e dipinge ancora riprese tristi di icone come Felix the Cat. “Avevo un amico davvero bravo con cui pattinare, era tipo, ‘Stai pattinando perché ti stai divertendo molto o stai ancora pattinando perché hai paura di ciò che la gente penserà di te? ‘”, ricorda Wong. “Diceva: ‘Fallo solo se ti stai divertendo, va bene solo se ti stai divertendo. E mi è venuta in mente che era così che volevo trattare la mia arte, come volevo trattare la mia vita”.

In questo momento, Bryce Wong sta passando il tempo della sua vita lasciando che la sua creatività si scateni su una serie di progetti, esattamente come ha fatto tanti anni fa al Pinewood Derby. Sembra che abbia capito tutto.