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Intervista con un’icona: Tommy Chong

Quando si tratta di leggende sulla cannabis, non c’è nessuno che sia stato più iconico come intrattenitore, attivista e influenza generale di Tommy Chong. La sua carriera nell’intrattenimento iniziò nei primi anni ’60 e fu presto scoperto dalla regina della Motown, Diana Ross. Più tardi, mentre si esibiva negli strip club, fu presentato a un uomo di nome Richard Marin, noto anche come Cheech. I due sono diventati il ​​duo vincitore del Grammy Award, Cheech & Chong, che ha portato la cannabis sul grande schermo ed è stato incredibilmente influente nello stabilire una cultura per i fumatori di droga in tutto il mondo. Dopo essersi separato negli anni ottanta, Chong ha intrapreso la sua strada con “That 70’s Show”, “Ballando con le stelle” e ora “The Masked Singer”.

Durante i suoi quasi 60 anni di carriera, la cannabis ha svolto un ruolo fondamentale nel marchio di Chong e nella sua vita personale. Dal fumo di droga davanti alla telecamera al trattamento del cancro con la cannabis, non c’è Tommy senza marijuana. Abbiamo incontrato la leggenda vivente ai Dank City Studios per comprendere meglio il suo viaggio per diventare un’icona e una visione per il futuro della cannabis.

Foto di Peter Roessler

Foto di Peter Roessler

Sebbene le persone possano conoscerti come attore e attivista, hai iniziato con la musica. Portami attraverso Bobby Taylor & i Vancouvers e lavorando a fianco dei Jackson 5.

La mia vita è cambiata quando ho incontrato Bobby. Lo abbiamo incontrato a San Francisco mentre cantava in un locale in topless chiamato Big Al’s. Poi ci ha trovato un lavoro suonando lì una sera a settimana e quando siamo partiti per tornare a Vancouver, il nostro batterista ha lasciato. Ho contattato Bobby per vedere se riusciva a trovare un batterista per noi e ha detto: “So suonare la batteria, figlio di puttana”. Quindi si è presentato come batterista, ma era un cantante così bravo e attirava il pubblico solo per sentirlo cantare. Abbiamo messo insieme un gruppo, fatto qualche concerto e poi siamo stati scoperti da Diana Ross.

È venuta al club di Vancouver e ha volato a Berry Gordy che ci ha ingaggiato. Da lì, siamo andati a Detroit e abbiamo scritto una canzone intitolata “Does Your Mama Know About Me?” Quella canzone è entrata nella Top 20 della R&Grafici B e mi sono fatto un nome.

Ci sono stati poi presentati i Jackson 5, che hanno aperto per noi a Chicago dopo aver vinto un concorso al liceo. Bobby, ovviamente, ha visto che genio era Michael e tutta la famiglia era fantastica. Li ha fatti venire a vivere a Detroit con lui fino a quando non hanno fatto un provino alla Motown e il resto è storia.

Come hai conosciuto Cheech e cosa ti ha portato a diventare un duo comico?

Ho incontrato Cheech in Canada. Ho fatto uno spettacolo di improvvisazione in uno strip club e stavamo usando il pubblico come parte dell’atto perché non si aspettavano la commedia e volevano solo vedere le ragazze. A quel tempo, avevo bisogno di un altro uomo per il nostro atto e all’epoca Cheech mi è stato presentato tramite un amico comune. È sceso, ha visto cosa stavamo facendo e si è unito al gruppo. In seguito siamo stati licenziati dal club e Cheech era l’unico che voleva continuare a fare qualcosa. Era anche un cantante, quindi abbiamo messo insieme una band. Tuttavia, non abbiamo finito per suonare una nota e abbiamo fatto solo una commedia. Quella notte tornando a casa sotto un temporale, stavamo cercando di pensare a un nome e gli ho chiesto se avesse un soprannome. Ha detto “Cheech”, poi Cheech e Chong mi sono appena usciti dalla lingua ed è così che è nato.

La cannabis ha sempre fatto parte del tuo atto e come ha reagito il pubblico in generale degli anni ’60??

Beh, non abbiamo mai suonato per il grande pubblico. Suonavamo per ragazzi negli strip club e iniziammo a fare serate con microfono aperto nei college della zona. La cosa che ha unito tutti sono state le battute sulla marijuana e siamo diventati umoristi sull’erba. Il nostro atto ha anche aiutato a introdurre il chicano, non il messicano ma il chicano. Prima, il Chicano era un membro di una banda con una fascia, ma poi è diventato Cheech spensierato. Il mio personaggio era ogni figlio hippie del mondo; per esempio, in “Up In Smoke”, ero il figlio di un ragazzo ricco che non aveva mai lavorato un giorno in vita sua e cercava solo di essere un musicista.

Ricordi la tua prima esperienza in cui ti sei fatto e come è diventata parte della tua vita di tutti i giorni??

Beh, la prima volta che ho fumato avevo 17 anni e frequentavo un jazz club a Calgary. Un bassista arrivò da Los Angeles con un disco di Lenny Bruce e una canna. Era la prima canna che fumavo e ricordo benissimo quel momento. Stavo ascoltando un disco chiamato “Lonely Woman”, di Ornette Coleman e mi ha cambiato la vita. La settimana successiva ho lasciato la scuola. Stavo cercando di finire il grado 12 al secondo tentativo, ma non appena ho fumato erba, sapevo cosa volevo fare. Volevo intrattenere, suonare musica e sballarsi.

Durante gli anni ’80, tu e Cheech vi siete separati per un periodo di tempo. Perché hai deciso di separarti professionalmente??

È stata dura. Quando ci siamo lasciati, aveva un altro film da fare ed è stato proprio lui a rompere l’incantesimo. Avevamo in programma un altro paio di film, ma non voleva più che dirigessi io. Perché quando diventi regista, diventi una specie di megalomane e io ero diretto in quella direzione. Quindi ci siamo lasciati, poi ho fatto un film chiamato Far Out Man e ho fatto fare un piccolo cameo a Cheech. È stato più difficile che non averlo nel film perché lavoriamo così bene insieme.

Oltre a conoscerti per Cheech e Chong, molti ricordano il tuo ruolo in “That 70s Show”. Come sei stato contattato per unirti al cast e qual è stata la tua esperienza come interpretare Leo??

L’esperienza è stata fantastica. Mi sono stati offerti due lavori contemporaneamente, uno con Nash Bridges e l’altro con “That 70s Show”. E, naturalmente, ho preso “70s” perché riguardava l’erba ed era l’unico motivo per cui l’ho preso. È stato allora che sono andato a scuola di sitcom perché avevo molto tempo per guardare il regista e tutti gli altri fare il loro lavoro. È stata una grande esperienza perché è quello che sono veramente, il mio personaggio era Chong ma si chiamava Leo.

Allo stesso tempo, stavo facendo stand up con mia moglie e vendevamo bong a parte. Poi sono stato beccato per quello e ho dovuto prendere una pausa. Ma alla fine ha funzionato bene perché volevo un aumento e mi hanno cancellato dallo show. Poi sono andato in prigione per nove mesi e quando sono uscito, mi hanno scritto di nuovo nello show.

Cosa ti ha portato a riunirti con Cheech anni dopo aver preso strade separate??

Mio figlio ci ha davvero rimesso insieme. Ci hanno offerto molti concerti per riunirci nei film, ma Cheech era irremovibile sul fatto che non avrebbe fatto un film in cui dirigo io. Abbiamo avuto un incontro e non era il Cheech che avevo conosciuto durante i film, era cambiato drasticamente. Così sono andato a mandargli un’e-mail e mio figlio l’ha intercettata prima che fosse inviata. Ci ha rimesso insieme per “South Park” e poi “The Simpsons”.

Foto di Peter Roessler

Foto di Peter Roessler

Quali sono le tue 3 migliori varietà preferite e in che modo Chong’s Choice rappresenta il modo in cui consumi cannabis??

La mia varietà numero uno è tutto ciò che mi viene consegnato da una donna nuda. E la mia seconda varietà preferita è qualsiasi cosa mi sia stata data da qualcuno. E la mia terza varietà preferita è trovare qualcosa a casa e dire “Oh, me ne ero dimenticato”. Sono terribile con le varietà, non riesco nemmeno a distinguere tra indica e sativa perché fumo così poco. Sono un one-toke, questo è abbastanza per me. Lavoro con uno o due getti, non mi faccio mai saltare in aria. Penso che derivi dalla mia formazione iniziale; quando mi sono fatto per la prima volta ho condiviso una canna e ho preso solo un paio di tiri. Ma l’effetto è stato così profondo che anche se avessi avuto tutta la droga del mondo, avrei avuto bisogno solo di pochi colpi.

Chong’s Choice riguarda il riconoscimento del nome e tutto ciò che dobbiamo fare è mantenere l’integrità dell’erba. Ma è facile da fare perché andiamo dai migliori coltivatori e venditori per ottenere un ottimo prodotto. Ci sono molte persone che possono permettersi la migliore qualità e noi puntiamo a queste persone.

Qual è stata la tua esperienza cannabica più memorabile e con chi sono state le tue celebrità preferite con cui fumare??

La mia esperienza cannabica più memorabile è stata sballarsi con George Harrison dei Beatles. È stato molto speciale perché mi ha dato la canna e l’ho passata al ragazzo successivo che era Tony Dow di “Leave It To Beaver”.

Un’altra esperienza memorabile è stata probabilmente ogni volta che ho fumato con Cheech; sballarsi e poi perdersi sulla strada per un concerto. Non era erba, ma c’era vicino, acido. La prima volta che ho fatto l’amore con mia moglie, eravamo entrambi sotto l’acido. E nostra figlia, che è apparsa fuori da quell’unione, è molto brillante ed è stata vittima di un acido.

Qual è il futuro della cannabis e in che modo la tua eredità avrà un ruolo in questo??

Ho sempre detto che la cannabis salverà il mondo. Ora, lo credo davvero perché da quando la canapa è stata legalizzata possiamo sperimentare con la plastica di canapa che è biodegradabile. Abbiamo bisogno di plastica, ma abbiamo bisogno di una plastica che si dissolva e non rimanga sul pianeta per molto tempo. Quindi prevedo che troveremo una plastica di canapa, proprio come c’era la carta di canapa. La Bibbia era scritta su carta di canapa e le vele che Cristoforo Colombo usava per raggiungere l’America erano fatte di cannabis: ecco da dove deriva la parola tela. Quindi il futuro è davvero guardare al passato.

Cos’altro dovrebbe sapere il nostro pubblico di Tommy Chong??

Un progetto a cui sto lavorando, ottieni una prima volta su questo, ogni mese voglio iniziare a fare rituali con i nativi per le persone povere. Quando muoiono, sono troppo poveri per i funerali e la gente li crema, poi smaltisce le ceneri. Basta avere i tamburi, i nativi vengono a cantare, bruciare il saggio e accogliere gli spiriti dei defunti. Voglio fare loro un bel saluto. Ho scoperto che più fai per gli altri, più il tuo conto in banca cresce. Il nostro intero scopo è aiutarci a vicenda e anche se siamo tutti individui, siamo tutti connessi.